Facebook, ante una denuncia que la obligará a cambiar sus algoritmos y malas prácticas

El testimonio de la ex empleada Frances Haugen ante el Congreso evidenció la necesidad de promulgar normativas más estrictas a las redes sociales
10 de octubre 2021 · 20:32hs

Las denuncias de la ex empleada de Facebook Frances Haugen son un parteaguas, un antes y un después en la relación entre la gigante de las redes sociales y en general las empresas de Internet. El caso de Haugen anuncia una nueva era, con leyes y regulaciones mucho más estrictas. Haugen reveló cómo Facebook daba prioridad a sus negocios por encima de la salud y la tutela de los menores de edad. Básicamente, lo que hace Facebook y su red asociada Instagram es estimular la agresividad del visitante, lo que determina más tiempo de visita y más "clics". Una reforma del algoritmo de Facebook, luego de que los fanáticos de Donald Trump asaltaran el Congreso el pasado 6 de enero, fue luego archivada porque hacía disminuir las visitas y las permanencias en Facebook e Instagram, asegura Haugen, quien es una ingeniera electrónica experta en datos que trabajó en Facebook, además de Google, Pinterest y otras empresas de Internet.

Facebook no es una desconocida en el Congreso de EEUU, señala un informe de la CNN . Sus ejecutivos han sido llevados en repetidas ocasiones a ser interrogados en audiencias en el Capitolio de Washington, en medio de los diversos escándalos del gigante de las redes sociales. Pero la comparecencia del martes pasado de Haugen destacó por la gran actuación de la testigo.

Fotografía de Obi Onyeador en Unsplash

La guerra de Facebook contra la desinformación

Frances Haugen, ex científica de datos de Facebook, denunció en televisión a la empresa por usar un algoritmo dañino. 

Una ex empleada de Facebook acusó a la empresa de "dañar la salud mental y alimentar el odio"

La ex empleada de Facebook, una científica especializada en datos, detalló al subcomité del Senado para la Protección de los Consumidores y la Seguridad de los Datos su vasto conocimiento del funcionamiento interno de la empresa tanto a través de su trabajo en la empresa como de las miles de páginas de documentos internos que revisó y compartió con los legisladores. Además, explicó el funcionamiento técnico de las plataformas de Facebook de forma clara, dando ejemplos del mundo real de los daños que puede causar.

Los productos de Facebook "perjudican a los niños, avivan la división y debilitan nuestra democracia" y anteponen los beneficios a la responsabilidad moral, dijo a los legisladores. Aunque Haugen fue muy crítica con Facebook, se mostró constructiva. "Estos problemas tienen solución. Es posible conseguir unas redes sociales más seguras, respetuosas con la libertad de expresión y más agradables", dijo Haugen. "Facebook puede cambiar, pero está claro que no lo va a hacer por sí sola...El Congreso puede cambiar las reglas con las que juega Facebook y detener los numerosos daños que está causando".

Tanto en el Congreso como en televisión, Haugen explicó cómo el algoritmo, que elige qué contenido mostrar para cada usuario, está optimizado para el contenido que genera una reacción. La investigación interna de la compañía muestra que es "más fácil inspirar a la gente a la reacción agresiva que a otras emociones", dijo Haugen. "Facebook se ha dado cuenta de que si cambian el algoritmo para que sea más seguro, las personas pasarán menos tiempo en el sitio, harán clic en menos avisos y ganará menos dinero".

Haugen agregó que durante las elecciones presidenciales estadounidenses de 2020, Facebook se dio cuenta del peligro que presentaba este contenido y activó los sistemas de seguridad para reducirlo. Pero "tan pronto como pasaron las elecciones, los apagaron, o cambiaron la configuración a la de antes, para priorizar el crecimiento (de la red) sobre la seguridad, y eso realmente me parece una traición a la democracia", dijo. "Nadie en Facebook es maligno", matizó, pero los incentivos están "desalineados". "Facebook gana más dinero cuando tú consumes más contenido. Y a cuanta más rabia estás expuesta, más interactúas, más consumes".

Haugen no conectó esa decisión de hacer retroceder los sistemas de seguridad con el asalto del Capitolio de Estados Unidos el 6 de enero por parte de fanáticos del entonces presidente Donald Trump, pero los medios recordaron que la red social fue muy utilizada por los organizadores de esa jornada de violencia.

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La denuncia de Frances Haugen y varias ONG denuncian el peligro que implica el algoritmo de Facebook para los menores

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La comparecencia se produjo en un momento en el que Facebook se enfrenta a un creciente escrutinio normativo y a peticiones de disolución de la empresa. De hecho, las críticas a la empresa son un raro punto de acuerdo bipartidista entre los legisladores. El testimonio de Haugen fue claramente persuasivo para los miembros del subcomité, que la elogiaron repetidamente como una heroína y se comprometieron a intentar protegerla de posibles represalias por parte de Facebook (FB). Dejaron claro que les gustaría que volviera para dar más testimonios, y posiblemente traer a Zuckerberg para una audiencia propia para responder. "Eres un héroe americano del siglo XXI", le dijo el senador Ed Markey. "Nuestra nación tiene una enorme deuda de gratitud por el coraje que está mostrando hoy aquí".

Haugen trabajaba para solucionar los problemas de Facebook como miembro de su equipo de integridad cívica. A la hora de explicar el funcionamiento de las plataformas de Facebook, Haugen aportó su amplia experiencia de trabajo. Después de estudiar ingeniería eléctrica e informática, y de cursar un MBA en Harvard, Haugen trabajó en varias empresas tecnológicas antes de Facebook, como Google, Pinterest, Yelp y la aplicación de citas Hinge. Está especializada en la "gestión de productos algorítmicos" y ha trabajado en varios algoritmos de clasificación similares al que Facebook utiliza para organizar su principal flujo de noticias.

Basta de "likes"

Haugen hizo recomendaciones específicas sobre cómo Facebook podría alterar sus plataformas -o cómo los reguladores podrían crear leyes para obligarle a hacerlo-, incluyendo el alejamiento de los algoritmos que clasifican el contenido basándose en el compromiso y las medidas basadas en la popularidad, como los "me gusta" ("likes") y los comentarios de Instagram.

Para CNN "fue refrescante alejarse de la habitual grandilocuencia de las audiencias relacionadas con Facebook, que suelen derivar en debates sobre la censura, la parcialidad y la desinformación. En lugar de centrarse en el conflicto sobre cómo Facebook debe manejar los diferentes tipos de contenido, Haugen profundizó en los algoritmos que hacen aflorar ese contenido y cómo funcionan.

Facebook intentó en repetidas ocasiones desacreditar a Haugen antes, durante y después de su testimonio. El portavoz de Facebook, Andy Stone, dijo en Twitter durante la audiencia: "Solo señalo el hecho de que @FrancesHaugen no trabajó en la seguridad de los niños ni en Instagram ni investigó estos temas y no tiene conocimiento directo del tema por su trabajo en Facebook". El comunicado de la compañía tras la audiencia también trató de retratarla como una empleada con poca antigüedad, sin informes directos ni participación de alto nivel, y dijo que testificó sobre un tema con el que no tenía ninguna relación.

Monika Bickert, jefa de política global de Facebook, dijo en una entrevista con CNN después de la audiencia que había "caracterizaciones erróneas" de los documentos a los que Haugen se refirió durante la audiencia, llamándolos "documentos robados".

Horas después del testimonio de Haugen en el Capitolio, Mark Zuckerberg, publicó una declaración de 1.316 palabras en su página de Facebook criticando el testimonio. Zuckerberg dijo que creía que el testimonio en general creaba una "falsa imagen de la empresa" y también dijo que las empresas tecnológicas "deben construir experiencias que satisfagan" las necesidades de los jóvenes "al mismo tiempo que los mantienen seguros."

La propia Haugen reconoció en repetidas ocasiones durante su testimonio que no trabajaba directamente en cuestiones de seguridad infantil y que, en cambio, sólo citaba información que había aprendido de los propios documentos de investigación interna de Facebook, que, según dijo, estaban "libremente disponibles para cualquier persona de la empresa".

Invitación a testificar bajo juramento

Durante la audiencia, la senadora Marsha Blackburn llamó la atención sobre el tuit de Stone: "Si Facebook quiere hablar de su orientación hacia los niños, si quiere hablar de sus prácticas, de las violaciones de la privacidad o de las violaciones de la Ley de Protección de la Privacidad de los Niños en Internet, le extiendo una invitación para que dé un paso al frente, preste juramento y testifique ante este comité"

Tras la audiencia, el presidente del subcomité, el senador Richard Blumenthal, dijo que las declaraciones de Haugen le parecían "convincentes" y "creíbles". "Frances Haugen quiere arreglar Facebook, no quemarlo hasta los cimientos", dijo Blumenthal.

De hecho, esa puede ser una de las mayores bazas de Haugen como testigo fiable: dijo en repetidas ocasiones a los legisladores que estaba allí porque cree en el potencial de Facebook para hacer el bien, si la empresa es capaz de abordar sus graves problemas. Haugen incluso dijo que volvería a trabajar para Facebook si tuviera la oportunidad. También dijo que está en contra de la disolución de Facebook, y que en su lugar hace hincapié en las soluciones de colaboración con el Congreso, ya que de lo contrario "estos sistemas van a seguir existiendo y siendo peligrosos incluso si se disuelven".

Haugen sugirió que el Congreso dé a Facebook la oportunidad de "declararse en bancarrota moral y que podamos averiguar cómo arreglar estas cosas juntos". Cuando se le pidió que aclarara lo que quería decir con "bancarrota moral", Haugen dijo que imaginaba un proceso como el de la bancarrota financiera, en el que hay un "mecanismo" para "perdonarlos" y "seguir adelante".

"Facebook está atrapado en un bucle de retroalimentación del que no puede salir. ...Tienen que admitir que hicieron algo mal y que necesitan ayuda para resolver estos problemas. Y eso es la bancarrota moral", dijo.

Probablemente no será la última vez que Haugen declare ante el Congreso. Durante la audiencia, dijo que el tiempo que trabajó en cuestiones de contraespionaje en Facebook le dio "fuertes preocupaciones de seguridad nacional sobre la forma en que Facebook opera hoy".

Blumenthal sugirió que estas preocupaciones de seguridad nacional podrían ser objeto de una futura audiencia del subcomité.

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