"Hay que avanzar en la cadena de valor del litio"

La directora de Recursos Naturales de la Cepal, Jeanette Sánchez, analizó los modelos en danza para la actividad en Bolivia, Chile y Argentina
13 de junio 2022 · 03:00hs

Argentina, Bolivia y Chile conforman el denominado “triángulo del litio” y en sus territorios se encuentra más de la mitad de las reservas mundiales de este metal que será determinante en el cambio de la matriz energética, ya que es el insumo con el que se fabrican desde las baterías para celulares hasta las que utilizan los autos eléctricos. Sin embargo, para que eso represente un salto genuino hacia el desarrollo de esos países y que ese potencial se convierta en divisas que nutran sus economías, falta un largo camino. “Hoy la captación de valor que se está haciendo de la cadena del litio es muy menor”, dijo la directora de Recursos Naturales de la Comisión Económica para América latina y el Caribe, Jeannette Sánchez, quien advirtió sobre los riesgos que existen de que la región termine exportándolo como un commoditie en lugar de consolidar el agregado de valor. “Necesitaríamos apostar a políticas industriales, tecnológicas, ambientales si queremos lograr avanzar en la cadena y lograr acuerdos entre los países de la región para tener mercados más amplios”, dijo Sánchez quien en términos de la propiedad de los recursos y su explotación valoró los “buenos desarrollos de empresas estatales” como modelos de gestión.

Sin embargo, para la directora de Cepal, “es importante poner regulaciones para que se atiendan las demandas de las comunidades locales, tanto en términos de minimizar los impactos ambientales como también los sociales”.

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“En Argentina tal vez fueron exitosos en atraer la inversión privada por el modelo de gestión más descentralizado. Sin embargo, existen desafíos a enfrentar en términos de la captación de la renta y de la sostenibilidad ambiental y social de los proyectos”, dijo.

—¿Cuál es la potencialidad del litio en los países de América latina, sobre todo los del denominado “triángulo del litio” que conforman Bolivia, Argentina y Chile?

—Las reservas que tienen los países del triángulo del litio son la mitad de las reservas a nivel mundial y casi un tercio de la producción mundial de litio. En términos de recursos, Argentina, Bolivia y Chile tienen el 56% de los recursos mundiales del litio. Entonces existe una clara potencialidad aunque la ventana de oportunidad no es tan grande. Es importante tomar decisiones y mantener estrategias en función de los objetivos que se tienen de la explotación de litio.

—Dijiste que la ventana de oportunidad no es tan grande ¿Cuáles son los condicionamientos que pueden enfrentar la exploración, la explotación y el aprovechamiento de del litio?

—Hay condicionamientos de carácter técnico. Por ejemplo, las salmueras no son todas iguales, hay distintas composiciones químicas y es importante conocer la calidad del salar que se da por el factor de concentración que tenga de litio, el área de evaporación que se requiera y el nivel de impurezas que tenga. Bolivia en el Salar de Uyuni tiene la mayor cantidad de recursos. Sin embargo con baja concentración de litio y muy alta de magnesio y hay una complejidad técnica para su explotación. Chile tiene ventajas comparativas porque en el Salar de Atacama la concentración de litio es muy alta, también las tasas de evaporación y bajas las impurezas. Argentina tiene una variedad de concentraciones de litio y es el país que más activamente avanzó en la cantidad de recursos. Están estos condicionantes técnicos que se deben considerar para una explotación adecuada y para analizar la viabilidad de la explotación. Por otra parte, existen condicionantes socio ambientales, que sobre todo derivan del impacto del estrés que se provoca en la disponibilidad de agua en los salares. La minería del litio interactúa con acuíferos de agua dulce, con lagunas originadas en aguas subterráneas y eso genera impactos que se concentran en los espacios geográficos y en las comunidades que están en los alrededores. Por lo cual, compiten con los otros usos del agua no tanto de consumo humano como para el uso agrícola.

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—Mencionabas el tema ambiental, y en muchos países como Argentina hay mucha tensión entre las poblaciones y la explotación minera, tanto del litio como de otros minerales ¿Eso se puede saldar de alguna manera?

—Es una conflictividad y una tensión que siempre va a estar presente y por eso requiere tener una gobernanza mucho más participativa, efectiva, es decir que considere a todos los actores de interés que están en el territorio, que se pueda usar el conflicto no como algo que destruye sino que permita identificar problemas y resolverlos, en base al diálogo y a la negociación. También es importante que haya transparencia en la información y en esto es muy importante el rol de los Estados, en todos sus niveles. Es importante poner regulaciones para que se atiendan las demandas de las comunidades locales, tanto en términos de minimizar los impactos ambientales como los sociales.

—¿Cómo estás viendo el manejo que está haciendo cada gobierno sobre el recurso? ¿Hay riesgo de que los países de Latinoamérica se conviertan en exportadores de litio como un commoditie o ves que están avanzando hacia un mayor valor agregado o una industrialización propia?

—Existe el riesgo y es muy alto. Hay una probabilidad muy alta de que sigan haciendo lo que han estado haciendo. Y por tanto, de seguir en la trampa de sólo explotar el recurso aguas arriba, es decir, en la parte de la minería principalmente, con muy pocas refinaciones y muy poco valor agregado. Por supuesto existen problemas y desafíos que hay que enfrentar. Cepal ha conducido una serie de estudios alrededor de la cadena de producción de litio y propuso algunas opciones para una mayor captura y agregación de valor a nivel regional. Pero la realidad es que,tanto Argentina como Chile, están inmersos en la explotación de litio en su fase de minería y hay pocos casos en que se ha entrado al refinamiento, sobre todo para la producción de carbonato de litio, que lo hacen Argentina y Chile y en la producción de hidróxido de litio, donde Chile está un poco más avanzado. Pero la cadena de litio, por ejemplo si tomamos una de las principales cadenas productivas que es la de baterías, _que a futuro es según las estimaciones estaría cooptando casi las tres cuartas partes del litio_ tiene al menos unas cinco fases en las que podríamos intervenir como países: la de minería, la de refinería de precursores químicos, la fase de cátodos y electroquímicos, la de fabricación de celdas y la última etapa de baterías. Para que tengamos una idea, se estima que el litio sólo representa un 8% del costo total de la producción de una batería y apenas el 2% del costo de un auto eléctrico. Entonces, la captación que tenemos del valor de esas cadenas que están siendo tan importantes y lo serán a futuro por la electromovilidad, es una parte muy menor. Para lograr agregar mayor valor se requiere tanto regulaciones activas, incentivos, como también pensar en coordinaciones a nivel regional para alcanzar mayor escala y tener más claras las posibilidades reales que tenemos de mercado para incurrir en otras partes de la cadena. Chile ha hecho interesantes incentivos. Por ejemplo, el 25% de la producción del mineral se reserva para compradores domésticos con un precio preferencial para tratar de incentivar a que agreguen valor. También hay regulaciones. Se capta parte de las regalías de litio para investigación en ciencia y tecnología en el mismo mineral y también, en la transición energética. Hay que considerar también otros factores. Por ejemplo, se requieren otros minerales como el níquel, el manganeso y el cobalto si quisiéramos ir más adelante en la cadena y es algo que nuestra región no tiene o es más escaso. Australia se concentró sobre todo en la parte de aguas arriba de la cadena de la minería básicamente y dejó sobre todo a China y a los países asiáticos (Japón, Corea) a producir las partes más bajas de la cadena. Es importante entender que se requiere apostar al desarrollo tecnológico, porque la industria del litio es intensiva en conocimientos específicos y tecnologías avanzadas. Es más, si queremos avanzar como en el tema de baterías o más adelante todavía en la producción de vehículos eléctricos habría que ver qué tan real y concreta es la decisión de impulsar estas otras posibilidades. Necesitaríamos apostar a políticas industriales, tecnológicas, ambientales para lograrlo y además, hacer acuerdos entre los países de la región para tener mercados más amplios aquí en la región.

—¿Qué opinión tenés sobre el proyecto de ley de electromovilidad que impulsa el gobierno argentino?

—No he visto el proyecto de ley, pero por las noticias que salieron es interesante, pero no se va a resolver solo al interior de la Nación. Me parece interesante, porque tanto Argentina como Brasil y México tienen capacidades productivas en la industria automotriz y esta nueva generación de vehículos eléctricos es una realidad. Entonces las industrias nacionales que tienen esas capacidades, como en el caso de Argentina, van a tener que mudar a una nueva tecnología. Mientras más pronto armemos el paquete de regulaciones, de políticas dirigidas hacia ello, es mejor. Por supuesto eso requiere un compromiso con los productores nacionales que estén embarcados y que quieran apostar e invertir, tener incentivos para que esto se pueda hacer e insisto, lograr acuerdos regionales mínimos para asegurar los mercados y vender porque la competencia es muy fuerte. China está produciendo ya desde hace muchos años este tipo de vehículos y está rápidamente acelerando la escala de producción. Latinoamérica llega un poco tarde y por tanto tiene que apresurar el paso.

—¿Cómo evaluás el tema de la gestión del recursos desde el punto de vista de la propiedad? Hay países como Bolivia donde se nacionalizó el litio, hay otros que están proponiendo una empresa estatal para manejar el tema ¿Cuál sería la mejor forma para que el país pueda aprovechar el desarrollo de este recurso?

—En realidad no hay una receta. Lo que vemos son estrategias y modelos de gestión diferentes de los recursos minerales en general y también del litio. Hay buenos casos en los modelos con mayor presencia estatal o incluso con empresas estatales, y también hay aciertos en los otros modelos. Yo creo que lo fundamental es situar claramente cuál es el objetivo que tiene el Estado, en nombre de la sociedad, para permitir la explotación de ese recurso. Porque lo que sí tienen en común todos los países es que el Estado tiene la propiedad de estos recursos, la explotación es la que está desarrollada en diferentes modelos de gestión. Por ejemplo, en países como Chile que tiene una mayor presencia del Estado -tiene una empresa estatal importante como es el caso de Corfo que posee básicamente la propiedad sobre el Salar de Atacama- tuvieron la capacidad de aliarse para la explotación con empresas privadas y hubo importantes desarrollos. También ellos tienen la experiencia de Codelco con el caso del cobre, que es una de las empresas más eficientes a nivel mundial. Entonces, se tienen buenos desarrollos con un manejo desde empresas estatales. En el caso de Bolivia se ve que todavía es incipiente la explotación, al menos en escala industrial. Ellos tienen también un fuerte componente estatal, no sólo en la propiedad, sino en la explotación de litio mismo. Ahí vimos problemas regulatorios que han puesto barreras a la intervención de la inversión privada y en los hechos se ha avanzado poco en la explotación de litio. También hay complejidades técnicas, como había mencionado anteriormente. Pero en todo caso la empresa pública nacional estratégica de Yacimientos de Litio Bolivianos tiene un enorme desafío en sus manos, aunque vimos todavía pocos avances. Y en Argentina se observa que tal vez han sido muy exitosos en atraer la inversión privada. El modelo de gestión mucho más descentralizado que tiene Argentina ha promovido la proliferación de proyectos de explotación de litio. Sin embargo, existen todavía desafíos que tiene que enfrentar en términos de la captación de la renta y de la sostenibilidad ambiental y social de los proyectos. Este es un tema que tiene que atender Argentina, como el hecho de no haber podido lograr tener mínimos regulatorios conciliados entre todos, que permitan evitar lo que se llama la competencia hacia abajo en las regulaciones tanto ambientales, como sociales, y la captación de regalías o captura de la renta para las comunidades locales y para el país.

Argentina y su potencial

Argentina es el cuarto productor mundial de litio según datos de la Secretaría de Minería de la Nación, luego de Australia, Chile y China. El desarrollo de este sector en Argentina está impulsado por 17 empresas de siete países que llevan adelante 23 proyectos de explotación.

En 2021 Argentina exportó carbonato de litio por u$s 184 millones, y desde el Ministerio de Desarrollo Productivo proyectan para el 2030 exportaciones que pueden rondar entre los u$s 2.000 y u$s 3.500 millones. Según datos oficiales, los proyectos relacionados a la extracción de litio en Jujuy, Salta y Catamarca ya alcanzaron un Capex (gastos de capital) por u$s 7.334 millones. La secretaria de Minería, Fernanda Ávila, destacó el potencial de la Argentina en producción de litio y aseguró que el país podría multiplicar por seis su producción de litio en los próximos cinco años, al pasar de las 37.500 toneladas actuales a más de 200.000 toneladas de carbonato de litio.

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