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Más cerca de una vacuna universal contra la gripe

Investigadores de la Universidad Estatal de Georgia (EEUU) están tras la pista de una terapia a base de nanopartículas que pueda soslayar las mutaciones de los virus que causan el mal.

Domingo 04 de Febrero de 2018

No es divertido recibir una vacuna anual contra la gripe que, para colmo de males, a veces no impedirá enfermarse. Eso es porque es difícil luchar contra un virus que siempre está mutando, pero nuevas investigaciones de la Universidad Estatal de Georgia (EEUU) se están acercando a una vacuna universal . El estudio utiliza nanopartículas que contienen proteínas que son comunes a todos los virus de influenza A.
   Si se observa un virus bajo el microscopio, se verá una bola con muchos "tallos" minúsculos sobresaliendo de ella. Estas son proteínas en su superficie, y en el virus de la influenza se conoce como hemaglutinina (HA). Las proteínas ayudan a que el virus se adhiera a las células del huésped, particularmente en la nariz, la garganta y los pulmones, donde crece y se propaga.
   Las vacunas contra la gripe contienen partículas de virus inactivadas hechas con las cabezas de estas proteínas. Eso alerta al sistema inmune de lo que debería estar cuidando, ayudándolo a combatir rápidamente el virus si alguna vez detecta esas proteínas nuevamente. Y la mayor parte del tiempo, esa es una estrategia efectiva.
   Desafortunadamente, no es infalible. Estas cabezas de proteínas son las partes del virus que mutan más rápido, lo que significa que hay una gran variación entre diferentes especies de influenza e incluso dentro de una especie año tras año. La Organización Mundial de la Salud hace todo lo posible para determinar qué variedades son más propensas a despegar en un año dado, luego las compañías farmacéuticas y los institutos de investigación de todo el mundo desarrollan vacunas para atacarlos. Por supuesto, no siempre lo hacen bien.
   "La vacunación es la forma más efectiva de prevenir las muertes por el virus de la influenza, pero el virus cambia muy rápido y debe recibir una nueva vacuna cada año", dice Bao-Zhong Wang, coautor del estudio. "Estamos desarrollando una vacuna universal contra la gripe. No necesitarías cambiar el tipo de vacuna cada año porque es universal y puede protegerte contra cualquier virus de influenza".
   Para proporcionar una protección más amplia, los investigadores saltaron la cabeza de las proteínas y apuntaron a los tallos en su lugar. Estas secciones no cambian tan drásticamente ni con tanta frecuencia, lo que las convierte en un objetivo más eficaz para el sistema inmunitario. El equipo fabricó nanopartículas que contienen casi toda la proteína que induce respuestas inmunes y las encerró en dos capas para proteger su función.
   "De esta manera estás protegido contra diferentes virus porque todos los virus de la influenza comparten este dominio de tallo", dice Wang. "Sin embargo, este dominio del tallo en sí mismo no es estable, por lo que utilizamos una forma muy especial para hacer que esta vacuna se construya con el dominio del tallo y tuvo éxito. Reunimos este dominio del tallo en una nanopartícula proteica como una vacuna. Una vez adentro, la nanopartícula puede proteger esta proteína antigénica para que no se degrade. Nuestras células inmunes tienen una buena capacidad para absorber esta nanopartícula, por lo que esta nanopartícula es mucho, mucho mejor que una proteína soluble para inducir respuestas inmunes".
   En las pruebas con ratones, los investigadores administraron dos inyecciones a cada animal y luego las expusieron a varias cepas de gripe, incluidas H1N1, H3N2, H5N1 y H7N9. La vacuna funcionó para proteger a los ratones de todas las cepas, incluso a un nivel letal del virus, y redujo significativamente los números de virus encontrados en los pulmones de los animales.
   Este estudio es solo una de las muchas vacunas universales contra la gripe actualmente en curso. Otras estrategias incluyen vacunas de ADN que se dirigen al virus a nivel genético, que estudian cómo el sistema inmunitario humano recuerda qué cepas se han encontrado anteriormente y otras que también se dirigen a los tallos proteínicos , incluido uno que actualmente se está sometiendo a ensayos en humanos .

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