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Blanquear papel como la naturaleza

Investigadores del Instituto de Química Rosario (Iquir, Conicet-UNR) trabajan en el desarrollo de un método ecológico para blanquear la pulpa de papel.

Domingo 23 de Julio de 2017

Reemplazar el procedimiento tradicional para decolorar la pulpa de papel, que requiere del uso de cloro –un contaminante tóxico– por un blanqueador ecológico es uno de los objetivos del grupo de investigación de la Unidad de Química Inorgánica del Instituto de Química Rosario (Iquir, Conicet-UNR), coordinado por Sandra Signorella.

   "Para blanquear la pulpa de papel antes se usaba cloro elemental y ese es un método que está obsoleto, pero se reemplazó con otras tecnologías que siguen conteniendo algún tipo de cloro en la composición del blanqueador", explicó Signorella, quien agregó que el agua, el oxígeno y el ozono pueden usarse para blanquear pulpa de papel porque no son tóxicos pero el problema es que son "poco eficientes".

   Para contrarrestar eso, la idea de los científicos es desarrollar un catalizador que funcione de manera similar a la naturaleza, para lo que están desarrollando un método denominado catalizador bio-mimético "porque mimetiza el comportamiento de enzimas naturales".

   "En el interior de la madera de los árboles habitan hongos que secregan unas enzimas que descomponen la lignina, que es lo que le otorga el color el papel, a la pulpa, y se encarga de unir las fibras de celulosa", señaló la especialista, quien aclaró que los catalizadores sobre los cuales están investigando actuarían de la misma manera que estas enzimas naturales llamadas peroxidasas o ligninasas.

   "Lo que hacen justamente es degradar a la lignina, es decir, fragmentarla, descomponerla, sin afectar la celulosa, y precisamente ese es el punto crítico. Porque si al degradarse la lignina simultáneamente se afecta la celulosa, entonces la pasta de papel ya no sirve y pierde todas sus propiedades", contó Signorella, cuyo grupo de trabajo se completa con las investigadoras Claudia Palópoli, Verónica Daier y Gabriela Ledesma; los becarios Verónica Solís, Ezequiel Bernatene, Matías Patriarca y Micaela Richezzi; el estudiante Joaquín Ferreyra, y la docente María Eugenia di Setti.


Sustentabilidad.


"El catalizador baja la temperatura y acelera el proceso", destacó Signorella, para explicar que la propuesta del grupo es que el catalizador esté unido a un soporte de modo tal que no se libere al medio ambiente y como oxidante se utilice el agua oxigenada o el oxígeno.

   "El proceso se podría hacer a temperatura ambiente ya que el catalizador hace posible que la reacción de oxidación ocurra más rápidamente a menor temperatura, porque si se aumenta la temperatura para acrecentar la eficiencia, el proceso industrial tendría un costo energético mayor", agregó la investigadora.

   La pasta de papel, también conocida como pulpa kraft, es la que usan las industrias celulosas. El papel se hace a partir de la madera, que se somete a un tratamiento químico en donde se pasa a pulpa, pero que sigue teniendo un alto porcentaje de lignina, un 2,5%, que es lo que le otorga la coloración. "Si uno quiere tener un papel blanco tiene que bajar ese porcentaje de lignina y ahí viene la etapa de blanqueo, para mejorar la calidad del papel" indicó.

   El grupo de investigación comenzó a experimentar en el laboratorio con una serie de compuestos que tienen que demostrar que pueden degradar distintos fragmentos que se encuentran dentro de la estructura general, que es la matriz de lignina. "Vamos a hacer las pruebas de actividad con estas nuevas baterías de compuestos y aquellos que muestren la capacidad para llevar a cabo el proceso, vamos a probar si son selectivos, es decir, si solamente degradan la lignina sin perjudicar ni alterar la fibra celulósica. Vamos a hacer todo esto a escala de laboratorio, o sea en pequeñas cantidades y después si hay alguno que funciona, se puede intentar llevarlo a mayor escala".

   A lo largo de este año los científicos van a ir evaluando y explorando la potencial aplicabilidad del catalizador. "La cuestión es que no solamente sea selectivo sino que además sea estable, es decir que a lo largo del tiempo puedan seguir funcionando, es una necesidad de las industrias", dijo Signorella, quien añadió que el proyecto no se reduce a aplicarse únicamente a la pulpa de papel, es decir que el poder decolorante de estos catalizadores también se puede usar para otro tipo de industrias como pueden ser las textiles, en donde serviría para decolorar aguas residuales.

   En caso que los resultados no respondan al objetivo inicial del grupo, Signorella aseguró que todo el recorrido de la investigación podría ser útil para obtener compuestos de degradación de lignina que en un futuro podrían tener otras aplicaciones.


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