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La sonda de la Nasa captó "la bella quietud" de Marte y la transmitió a la Tierra

Apenas se posó sobre la superficie, InSight retrató la planicie del planeta rojo. El robot inicia una labor de colecta de datos programada por dos años.

Miércoles 28 de Noviembre de 2018

La "bella quietud" de un rincón de Marte fue el mensaje que acompañó la nueva foto enviada desde allí por la sonda espacial InSight de la Nasa, tras haber logrado el lunes un exitoso descenso en suelo marciano que causó entusiasmo en la comunidad científica por su relevancia en la historia espacial.

Después de que el equipo de científicos e ingenieros de la Nasa lograran posar la sonda sobre la superficie marciana, el propio robot cumplió con uno de sus primeros deberes.

A las 05,30 de la madrugada de ayer, las antenas de la InSight mandaron la señal indicando que sus paneles solares, que tenían que desplegarse 16 minutos después del aterrizaje, se habían abierto y ya estaban recargando las baterías de la máquina. Pero lo más impactante eran las fotografías que el satélite había tomado de la zona de aterrizaje y se encargaba de mandar a Tierra.

Los ingenieros de la Nasa en Pasadena (Estados Unidos) pudieron respirar tranquilos. El par de paneles solares de la sonda, cada uno de los cuales mide 2,2 metros de largo, captaban la lánguida luz solar que se prolonga hasta Marte y así cargaban las baterías hasta llegar a una potencia equiparable a la que necesita una batidora. Modesta pero suficiente para operar los instrumentos, incluso después de tormentas de polvo.

En los próximos días, despertará el brazo robótico de InSight. Este lleva acoplada una cámara con la que comenzará a examinar con gran detalle la porción de terreno marciano que queda bajo la sonda. A lo largo de semanas, los científicos tratarán de escoger el lugar más adecuado para colocar los instrumentos, lejos de la presencia de incordiosas piedras. Las primeras fotografías indican que no hay muchas rocas por los alrededores.

Una vez tomada la decisión, el brazo robótico cogerá un sismógrafo, un instrumento que se llama SEIS, y lo colocará en la superficie. Horas después, colocarán una protección frente al viento y la radiación sobre este. Más adelante, comenzarían las perforaciones con un taladro equipado con sensores de temperatura, y llamado HP3. Eso sí, todo este trabajo no finalizará hasta dentro de dos o tres meses.

Mientras tanto, trabajará el instrumento español Twins, una estación meteorológica que medirá presiones y vientos, y un magnetómetro. Ambos permitirán trazar con detalle una radiografía de Elisium Planitia, que será el hogar de InSight durante los dos años que durará la misión.

Alberto González-Fairén, científico español implicado en TWINS, explicó que este instrumento será crucial en las posteriores mediciones: "Los vientos en Marte pueden ser muy violentos, y aunque la atmósfera es muy fina y en ningún caso podrían llegar a desestabilizar un lander, sí que podrían provocar vibraciones significativas por ejemplo en los paneles solares. Estas vibraciones podrían ser interpretadas por el sismógrafo como indicios de martemotos. El cruce de los datos del sismógrafo con los que obtengamos con Twins es por lo tanto esencial para la interpretación correcta de la información de InSight".

Durante los dos años de misión, InSight investigará el interior de Marte. Con el sismómetro detectará unos temblores conocidos como "martemotos", y que son el equivalente, mucho más débil, de los terremotos de nuestro planeta. La sonda medirá su frecuencia y sus peculiaridades y, con esa información, tratará de averiguar cómo es el interior de Marte, qué grosor tiene la corteza, cuál es el tamaño del manto y cómo es el núcleo.

Además, la sonda perforará entre tres y cinco metros del subsuelo marciano para medir las temperaturas.

Con esa información, se deducirá cuánto se está enfriando y cómo es su estructura. Todo lo aprendido servirá para comprender la historia de planetas rocosos, como la Tierra. Dado que Marte carece de tectónica de placas, su estructura es un fósil con miles de millones de años de edad.

Aparte de la Nasa, el proyecto InSight ha sido posible gracias al Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia (CNES), el Instituto de Física del Globo de París (IPGP), el Centro Aerospacial de Alemania (DLR), el Instituto Max Planck de Investigación del Sistema Solar en Alemania (MPS), el Instituto Tecnológico de Suiza (ETH), el Imperial College y la Universidad de Oxford (Reino Unido), el Centro de Investigación Espacial (CBK) de la Academia de Ciencias de y el Astronika de Polonia y el Centro de Astrobiología (CAB-CSIC), en España.

Todo este trabajo permitirá avanzar en el conocimiento del Sistema Solar y los exoplanetas, en el estudio de la geología de la Tierra y en la tecnología de satélites, naves espaciales, comunicaciones y materiales, entre otras cosas. También es un paso clave antes de enviar una misión tripulada a Marte.


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