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Encontraron una tortuga gigante que creían extinguida

La tortuga fue hallada en 2019 en el Parque Nacional Galápagos. Se pensaba que la especie había desaparecido hace más de 100 años

Martes 01 de Junio de 2021

La dirección del Parque Nacional Galápagos (PNG) anunció el hallazgo en la isla Fernandina de una tortuga gigante cuya especie se creía extinguida hace más de un siglo.

La tortuga gigante fue hallada en 2019 en una expedición conjunta de la Dirección del Parque Nacional Galápagos y la organización Galapagos Conservancy, con sede en Estados Unidos.

Análisis genéticos realizados en la Universidad de Yale en Estados Unidos confirmaron ahora que la solitaria tortuga hembra es genéticamente similar a la llamada Tortuga Gigante de Fernandina (Chelonoidis phantasticus), una especie de la que no se reportaban individuos desde hace más de 100 años.

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El hallazgo ofrece la posibilidad de restaurar la colonia de tortugas en la isla Fernandina. Y la gran prioridad para los científicos es hallar otros ejemplares en esa misma isla para iniciar cuanto antes un programa de reproducción en cautiverio.

"Queremos desesperadamente evitar el mismo final trágico de Solitario Jorge", señaló Danny Rueda, director del Parque Nacional Galápagos.

La célebre tortuga conocida como Solitario Jorge se convirtió en una especie emblemática de las islas Galápagos. Solitario Jorge había sido hallado en 1971 en la isla Pinta. Los esfuerzos por aparearlo con hembras de otra especie genéticamente parecida no dieron resultado, y la tortuga fue el último especimen conocido de su especie Chelonoidis abingdoni.

Los científicos esperan evitar que ocurra algo similar con Fernanda.

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"Mi equipo y Galapagos Conservancy planeamos una serie de expediciones a la isla Fernandina en el segundo semestre de este año en busca de otras tortugas", afirmó Rueda.

Los científicos creyeron desde un principio que la tortuga hallada en 2019 era un ejemplar de la desaparecida Tortuga Gigante de Fernandina.

Para verificar sus sospechas fue necesario que muestras de sangre de la tortuga fueran analizadas por la experta en genética de la Univerisidad de Yale Gisella Caccone y sus colegas.

La científica determinó un parentesco cercano entre el ADN del nuevo ejemplar y el de una Tortuga Gigante macho nativa de Fernandina hallada en 1906 en una expedición de la Academia de Ciencias de California.

La tortuga hallada en 2019 fue trasladada al Centro de Crianza de Tortugas Gigantes, que el PNG tiene en la isla Santa Cruz, en el centro del archipiélago.

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Washington Tapia, director de conservación de Galapagos Conservancy, señaló que la tortuga tenía poco peso cuando fue encontrada en su hábitat, pero que ya aumentó de peso y se encuentra bien de salud.

"Uno de los mayores misterios de Galápagos ha sido la tortuga gigante de la isla Fernandina. El redescubrimiento de esta especie perdida puede haber ocurrido justo a tiempo para salvarla", afirmó James Gibbs, vicepresidente de ciencia y conservación de Galapagos Conservancy y profesor de biología de la conservación en la Universidad Estatal de Nueva York.

"La primera tortuga gigante fue descubierta en 1906. Pero jamás se volvió a ver otro individuo. Y nadie ha podido hacer una exploración completa de la isla por que es tan remota y el terreno es tan difícil", explicó Gibbs a BBC Mundo.

"Aunque a lo largo de las décadas se había observado lo que parecían huellas de tortugas. Así que es un gran misterio si en este volcán remoto existía una especie única de tortuga o no".

"Ahora necesitamos con urgencia completar la búsqueda para encontrar otras tortugas", añadió.

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