La sequía y el calor golpean a la economía del hemisferio Norte

La bajante de los grandes ríos afecta de manera directa a las industrias y la agricultura en EEUU, China y Europa al mismo tiempo
20 de agosto 2022 · 21:11hs

Calcular el daño que provocará el cambio climático a la economía mundial siempre fue difícil. Pero este verano boreal resulta mucho más evidente lo rápido que pueden sumarse los costos del fenómeno. El calor extremo y la sequía están azotando al mismto tiempo a Estados Unidos, Europa y China, las tres mayores economías del mundo, justo cuando el crecimiento se está desacelerando bruscamente y aumentando la presión al alza de los precios.

En la provincia china de Sichuan se ha ordenado el cierre de todas las fábricas durante seis días para ahorrar la energía. Los barcos que transportan carbón y productos químicos tienen dificultades para realizar sus viajes habituales por el río Rin en Alemania. Y a los habitantes de la costa oeste de Estados Unidos se les ha pedido que utilicen menos electricidad a medida que las temperaturas se disparan.

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Estos acontecimientos "tienen la capacidad de ser bastante significativos para las regiones particulares que se ven afectadas", dice Ben May, director de Oxford Economics.

El alcance del daño dependerá de la duración de las olas de calor y de la sequía. Pero en países como Alemania, los expertos advierten que hay poco alivio a la vista, y las empresas se están preparando para lo peor. En todo el mundo, los ríos que sustentan el crecimiento global _el chino Yangtze, el europeo Danubio y el estadounidense Colorado_ se están secando, impidiendo el movimiento de mercancías, estropeando los sistemas de riego y dificultando la refrigeración de las centrales eléctricas y las fábricas.

Al mismo tiempo, el calor abrasador está obstaculizando las redes de transporte, forzando el suministro de energía y perjudicando la productividad de los trabajadores.

"No deberían sorprendernos las olas de calor", dijo Bob Ward, director de política y comunicaciones del Instituto de Investigación Grantham sobre Cambio Climático y Medio Ambiente de la London School of Economics. "Son exactamente lo que predijimos y forman parte de una tendencia: más frecuentes, más intensas, en todo el mundo".

China se enfrenta a la mayor ola de calor de las últimas seis décadas, con temperaturas que superan los 40 grados centígrados en docenas de grandes ciudades. En algunas partes de California podrían alcanzarse temperaturas de hasta 40 grados o más esta semana. A principios de este verano, las temperaturas superaron los 40 grados centígrados en el Reino Unido por primera vez.

El 63% de las tierras de la Unión Europea y el Reino Unido _una superficie casi igual a la de la India_ están ahora bajo aviso o alerta de sequía. La economía mundial ya estaba bajo presión. Europa corre un alto riesgo de recesión al dispararse los precios de la energía, avivados por la invasión rusa de Ucrania. La alta inflación y las agresivas subidas de las tasas de interés por parte de la Reserva Federal ponen en peligro el crecimiento en Estados Unidos.

China está luchando con las consecuencias de los extremos bloqueos y cierres por el coronavirus que ordena Pekín, en plena explosión de una enorme burbuja inmobiliaria. "En estos momentos, nos encontramos en el punto más difícil de la estabilización económica", admitió el primer ministro chino, Li Keqiang.

El clima extremo podría exacerbar los "puntos de roce" a lo largo de las cadenas de suministro, una de las principales razones por las que la inflación ha sido difícil de bajar, dice May, de Oxford Economics.

La provincia china de Sichuan, donde las fábricas han interrumpido su producción esta semana, es un centro para los fabricantes de semiconductores y paneles solares del mundo entero. El racionamiento de energía afectará a las fábricas de algunas de las mayores empresas de electrónica del mundo, como Foxconn, proveedor de Apple e Intel.

La provincia es también el epicentro de la industria minera del litio en China. El cierre puede hacer subir su precio. El litio es un componente clave de las baterías de los coches eléctricos, pero también de computadoras portátiles y celulares.

La vecina ciudad de Chongqing, en la confluencia de los ríos Yangtze y Jialing, también ha ordenado a las fábricas que suspendan sus operaciones durante una semana para conservar la electricidad. Las previsiones de la economía china para este año ya se están rebajando. Los analistas de la consultora Nomura recortaron su previsión de crecimiento del PBI para 2022 al 2,8% -muy por debajo del objetivo del gobierno del 5,5%-, mientras que Goldman Sachs recortó su previsión al 3%. Son niveles miserables para China, habituada a crecer siempre por encima del 7/8% del PBI anual.

Por su parte, el menguante río Rin alemán ha descendido por debajo de un nivel crítico, impidiendo el paso de buques. El río es un conducto crucial para los productos químicos y el grano, así como para las materias primas, incluido el carbón, que tiene una mayor demanda a medida que Alemania se apura a llenar las instalaciones de almacenamiento de gas natural antes del invierno. "Es sólo cuestión de tiempo que se cierren las plantas de la industria química o siderúrgica, que los aceites minerales y los materiales de construcción no lleguen a su destino o que los transportes pesados y de gran volumen no puedan realizarse", dijo Holger Losch, subdirector de la Federación de Industrias Alemanas.

El bajo nivel del agua a lo largo del Rin recortó unos 0,3 puntos porcentuales de la producción económica de Alemania en 2018, según Carsten Brzeski, jefe global de macroeconomía de ING. Pero en ese caso, el agua baja no fue un problema hasta finales de septiembre. Esta vez, podría reducir el PBI en al menos 0,5 puntos porcentuales en el segundo semestre, estimó.

El sentimiento económico en Alemania siguió en baja en agosto, según datos publicados esta semana. Brzeski dijo que el país "necesitaría un milagro económico" para evitar caer en una recesión en los próximos meses.

En el Oeste norteamericano, una extraordinaria sequía está agotando los mayores embalses del país, obligando al gobierno federal a aplicar nuevos cortes de agua obligatorios. También está obligando a los agricultores a destruir las cosechas. Casi tres cuartas partes de los agricultores estadounidenses afirman que la sequía de este año está perjudicando sus cosechas, con importantes pérdidas, según una encuesta de la American Farm Bureau Federation, que representa los intereses agrícolas.

La encuesta se realizó en 15 estados entre el 8 de junio y el 20 de julio en regiones de sequía extrema, desde Texas hasta Dakota del Norte y California, que representan casi la mitad del valor de la producción agrícola del país. En California, un estado con gran producción de frutales y frutos secos, el 50% de los agricultores afirmó haber tenido que retirar árboles y cultivos plurianuales debido a la sequía.

Sin una inversión significativa en la mejora de las infraestructuras, los costos no harán más que aumentar, señaló Ward, de la London School of Economics. Y el impacto puede no ser incremental.

"Hay indicios de que estos episodios de calor no sólo se están volviendo ligeramente más intensos y frecuentes con el tiempo. Está ocurriendo de una manera no gradual, y eso hará más difícil la adaptación", dijo Ward.

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